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¿Qué es un río atmosférico y por qué puede causar estragos en California?

Una serie de potentes ríos atmosféricos están impactando a California con lluvias que amenazan a poblaciones enteras por deslizamiento de tierra e inundaciones.

Telemundo

Un río atmosférico es una banda de humedad larga y estrecha que transporta vapor de agua desde los trópicos especialmente hacia la zona oeste de Estados Unidos.

La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA por sus siglas en inglés) explica que “estas columnas de vapor se mueven y transportan una cantidad de vapor de agua aproximadamente equivalente al flujo promedio de agua en la desembocadura del río Mississippi”.

Una vez estas columnas de agua, o ríos atmosféricos, tocan tierra, se convierten en fuertes lluvias o nevadas.

Existen diversos tipos de ríos atmosféricos que incluyen lluvias moderadas o nevadas que contribuyen a la construcción de las capas de nieve en las montañas.

Sin embargo, estos también pueden causar estragos y daños significativos dependiendo del viento y de la cantidad de agua que cae en un corto período de tiempo. “Los ríos atmosféricos pueden crear lluvias extremas e inundaciones capaces de interrumpir los viajes, incluidos deslizamientos de tierra y causar daños catastróficos a la vida y la propiedad”, según la NOAA.

RÍO ATMOSFÉRICO DESDE EL OCÉANO PACÍFICO

Las lluvias provocadas por los ríos atmosféricos impactan en mayor medida a las zonas ubicadas en la costa oeste de Estados Unidos. Generalmente viene de Hawái y se mueve hacia la costa del Pacífico y se mueven con los vientos, según la NOAA.

Los estados de California, Oregon, Washington y Alaska son los que reciben, en gran parte, estas masas de vapor de agua transportadas por el viento.

“Estos poderosos sistemas de baja presión a menudo tienen fuertes frentes asociados con ellos. Los frentes actúan como un conducto para canalizar el aire cálido y húmedo hacia el norte y hacia el este por delante del sistema de baja presión en lo que se denomina la "cinta transportadora de calor", según el Servicio Meteorológico Nacional (MWS por sus siglas en inglés).

La sequía en California es un factor de riesgo cuando ocurren precipitaciones de gran magnitud. “El cambio climático predice aún más variabilidad en las condiciones meteorológicas e hidrológicas con ríos atmosféricos cada vez más intensos, acentuados por sequías cada vez más severas”, según el Departamento de Recursos de Agua de California.

Además, los lugares que sufrieron por los incendios o que han sido fuertemente afectados por la sequía, son más propensos a desastres por deslizamiento de tierra e inundaciones repentinas.

POTENCIALES DAÑOS EN CALIFORNIA

Tras el anuncio de la llegada de un potente río atmosférico, el gobernador de California, Gavin Newsom, declaró estado de emergencia para preparar el sistema de respuesta ante desastres en el estado.

La zona en la que se esperan lluvias más fuertes e inundaciones durante el paso de este río atmosférico está localizada en el centro y norte del estado. En la zona de la Bahía, el NWS informó que el río atmosférico es considerado un ciclón bomba que, por definición “es un sistema de baja presión que experimenta una caída de presión de 24 milibares en 24 horas”.

Entre los impactos del río atmosférico se prevén posibles cierres de vías, inundaciones localizadas, cortes de energía y caída de árboles o tendido eléctrico.

Junto con detallar las acciones de las distinas agencias para enfrentar la emergencia, funcionarios estatales insistieron en seguir las recomendaciones.

TOME SUS PRECAUCIONES

Durante el impacto de los ríos atmosféricos es importante que se mantenga informado sobre advertencias y alertas del tiempo relacionadas con zonas donde pueden ocurrir inundaciones repentinas, deslizamientos de tierra, vientos que pueden causar la caída de árboles y vías con potenciales cierres.

Si va a conducir debe revisar que su carro esté en condiciones óptimas para viajes, tener cadenas para las llantas si va a viajar a zonas de montaña donde se espera la caída de nieve. Salga con tiempo para viajar a su destino y así evitar velocidades altas en la carretera y prenda las luces delanteras de su vehículo.

Además, no desestime el poder del agua. Si ve una inundación en una carretera o vía la recomendación es dar la vuelta y no cruzar en medio del agua.

Sin embargo, todavía no es suficiente para aliviar la sequía que afecta al estado.
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