Marzo de 1938: la catastrófica inundación del río Los Ángeles que devastó a la ciudad

En marzo de 1938, el río Los Ángeles atravesó puentes y destruyó casas en un alboroto mortal en el mar después de tormentas consecutivas.

Nota del editor: este artículo se publicó originalmente en febrero de 2017.

En marzo de 1938, dos sistemas de tormentas que azotaron el sur de California con lluvias récord provocaron una de las peores inundaciones en la historia de la región e impulsaron cambios significativos en el paisaje de la ciudad.

La inundación de marzo de 1938 inundó partes de los condados de Los Ángeles, Orange y Riverside con agua debido a las tormentas que azotaron el área desde el domingo 27 de febrero hasta el viernes 4 de marzo durante el pico de la húmeda temporada.

Marzo de 1938: las aguas de las inundaciones de los desbordados ríos Los Ángeles y Santa Ana sumergen parcialmente los automóviles destrozados cuando el puente sobre el que se encontraban fue arrasado. (Foto de Pictures Inc./Pictures Inc./The LIFE Picture Collection a través de Getty Images)

Las lluvias de 1938 probablemente fueron bien recibidas después de una serie de años secos, pero las lluvias se intensificaron al día siguiente. La ciudad recibió un descanso de la lluvia durante unas horas el 1 de marzo, pero un segundo sistema entregó aguaceros constantes y los períodos más intensos de lluvia en la mañana del 2 de marzo.

El escenario estaba preparado para la catástrofe.

En el condado de Los Ángeles, algunas de las inundaciones más graves se produjeron en el valle de San Fernando cuando el agua descendió de las montañas hacia el norte de Los Ángeles y las laderas ya saturadas en busca de un punto bajo: el río Los Ángeles, entonces en su mayoría sin canalizar y salvaje, a diferencia de hoy. En ese momento, las comunidades del Valle estaban más dispersas de lo que están ahora, pero había áreas de desarrollo significativo a lo largo del río y cualquier cosa en el camino del agua resultó no ser rival para el ataque.

This 1938 image was taken at the confluence of the LA River and the Central Branch of the Tujunga Wash. The flood washed away the Lankershim Blvd Bridge by Universal City. This photo was taken on the south side of the river looking toward the northeast.
Esta imagen de 1938 fue tomada en la confluencia del río Los Ángeles y la rama central de Tujunga Wash. La inundación arrasó el puente Lankershim Blvd por Universal City. Esta foto fue tomada en el lado sur del río mirando hacia el noreste.
The Lankershim Bridge
Este es el puente del Bulevar Lankershim como se ve en la actualidad. El río Los Ángeles tiene ahora muros de hormigón perpendiculares, y la confluencia con la rama central del Tujunga Wash se ha movido río arriba (justo fuera del marco a la izquierda).

Parte del Puente Lankershim de Universal City se derrumbó en un colapso que se sumó a lo que se convertiría en un asombroso número de muertos. Un restaurante y casas también sufrieron daños cerca del cruce del puente y vastas franjas de agua aislaron partes del valle, aislando comunidades, inutilizando los servicios telefónicos y arrasando carreteras y puentes mientras el río que fluía rápidamente se desbordaba en su marcha hacia el mar. 

"La inundación del río Los Ángeles de marzo de 1938 superó todas las inundaciones anteriores para las que hay registros disponibles", según un informe del USGS sobre la inundación. "Las áreas altamente desarrolladas a lo largo del río Los Ángeles y sus afluentes en la ciudad de Los Ángeles sufrieron los mayores daños".

Flood waters rushing across inundated oil fields after rains caused Los Angeles & Santa Ana Rivers to overflow their banks.
Getty
Marzo de 1938: Las aguas de las inundaciones se precipitaron a través de los campos petroleros inundados después de que las lluvias causaron que los ríos Los Ángeles y Santa Ana se desbordaran. (Foto de Pictures Inc./Pictures Inc./The LIFE Picture Collection a través de Getty Images)

Estos son algunos de los registros relacionados con las tormentas para brindar una perspectiva sobre el desastre.

  • Día único más húmedo récord: 2 de marzo, 5.88 ”(Centro de Los Ángeles)
  • Lluvia de febrero a marzo: 17.75 ”con 11.06” caídos en un período de cinco días. Considerado un evento de 1 en 50 a 100 años.
  • 1937-38 es parte del período de cinco años más húmedo registrado (1937-1941 - 110,61 ”)
  • 1937-38 es la decimoquinta temporada más lluviosa registrada: 23.44 "

A continuación, algunos de los totales de lluvia.

  • Los Ángeles (USC): 11,06 "
  • Departamento de Bomberos de Burbank: 12,77 "
  • Pasadena: 14,81 "
  • Pomona Fairplex: 10.25 "
  • Estación de Bomberos de Santa Ana: 7.73 ”
  • Oxnard: 7.55 "
Debris and a few cars can be seen floating on Sherman Way in the San Fernando Valley. This 1938 image was taken from Mason Avenue looking east. The palm fronds indicate a southerly wind.
Escombros y algunos autos flotan en Sherman Way, en el Valle de San Fernando. Esta imagen de 1938 fue tomada desde la Avenida Mason mirando hacia el este. Las hojas de palmera indican un viento del sur.
This modern day images shows Sherman Way at Mason Avenue.
Estas imágenes modernas muestran Sherman Way, cerca de la Avenida Mason. Las palmeras son mucho más altas que en 1938, y las partes cercanas de Browns Canyon Wash se han alineado con una pared de canal perpendicular.

El desastre causado por el río continuó río abajo en una confluencia de destrucción cuando el desbordamiento de los arroyos a lo largo del camino se sumó a la poderosa corriente de agua. Incluso áreas que no estaban en el camino directo del río, como Venecia, sufrieron daños.

El número de muertos en el condado de Los Ángeles superó las 100 personas y las inundaciones causaron daños estimados en $70 millones. Se estima que se destruyeron 5.600 viviendas..

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USGS
Esta imagen muestra una parte del río Los Ángeles durante la inundación de marzo de 1938 y cómo ha cambiado a lo largo de los años.

En el condado de Orange, el agua se esparció por áreas bajas desde el río Santa Ana, que desciende serpenteando desde las montañas del condado de San Bernardino y pasa por San Bernardino y Riverside antes de cruzar el condado de Orange. Los escombros en el río se acumularon debajo de los puentes, incluido uno cerca del centro de Riverside que cedió cuando el agua se abrió paso a través de la comunidad. Las tierras agrícolas se inundaron, los pasos del cañón se cortaron y las líneas ferroviarias se vieron obligadas a cerrar.

La devastación llevó a decisiones de ingeniería civil que dieron forma a la actual Los Ángeles. Éstos son algunos de los cambios que siguieron a la catástrofe.

  • Nuevas disposiciones de control de inundaciones.
  • Canalización del río después de la inundación, algunas áreas ya se habían completado.
  • Las presas Sepúlveda y Hansen se agregan al río Los Ángeles, y el río Santa Ana recibe la Presa Prado.
This 1938 image shows the LA River just before it receives the Tujunga Wash. By 1938, some portions of the river had been channelized (lined in concrete). The flood waters managed to rip away concrete siding from this portion of the river.
Esta imagen de 1938 muestra el río Los Ángeles, justo antes de recibir el Tujunga Wash. Para 1938, algunas partes del río habían sido canalizadas (revestidas de concreto). Las aguas de la inundación lograron arrancar el revestimiento de concreto de esta parte del río.
Una vista del río Los Ángeles en la actualidad. Las paredes ahora son perpendiculares, en lugar de inclinadas, y el canal ha sido modificado ligeramente. El río recibe el Tujunga Wash un poco más allá de la curva en la distancia.
Una vista del río Los Ángeles en la actualidad. Las paredes ahora son perpendiculares, en lugar de inclinadas, y el canal ha sido modificado ligeramente. El río recibe el Tujunga Wash un poco más allá de la curva en la distancia.

Parte del río Los Ángeles ya había sido canalizado con pendientes de concreto antes de la inundación de 1938, pero el desastre natural llevó a una canalización total que cambiaría para siempre la faz de Los Ángeles. Por ejemplo, la sección del río que azotaba el puente Lankershim ahora tiene paredes verticales de hormigón y la confluencia del río con Tujunga Wash se trasladó río arriba.

El sistema de canales del río, impulsado por la Ley Federal de Control de Inundaciones, tardó unos 20 años en completarse, lo que resultó en una barrera de hormigón entre los seres humanos y la naturaleza, y un telón de fondo familiar para las películas basadas en Los Ángeles.

Solo hay tres lugares donde el río no está amurallado: la Cuenca de Control de Inundaciones de Sepúlveda en el Valle de San Fernando, una sección cerca del Parque Griffith y un estuario en Long Beach donde el río se encuentra con el Océano Pacífico.

La inundación de 1914 provocó daños por valor de 10 millones de dólares en un momento en que Los Ángeles todavía se estaba convirtiendo en la metrópolis que es hoy. La destrucción que provocó fue seguida por la formación del Distrito de Control de Inundaciones del condado, que inició proyectos tempranos de control de inundaciones como canales de ríos y embalses.

Las tormentas de febrero-marzo marcaron el final de lo que había sido una sequía severa en Los Ángeles, donde no se habían reportado lluvias mensurables entre mayo y octubre de 1937. Pero la amenaza de inundaciones severas todavía era una prioridad en la década de 1930 en Los Ángeles. donde los residentes todavía tenían recuerdos de las grandes inundaciones de 1914 y 1934.

Incluso la Gran Inundación de 1862, la peor inundación en las historias registradas de California, Oregon y Nevada, no era un evento histórico demasiado lejano.

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